TEMES

AQUEST POST ESTÀ EN CONSTRUCCIÓ, en breu estarà publicat

Envelliment al plàncton: què en sabem i què ens pot ensenyar sobre allargar la vida?

Els animals com les tortugues i els elefants presumeixen d'una llarga esperança de vida. Sovint, aquests animals han evolucionat amb defenses com closques gruixudes o cossos enormes, cosa que els fa poc apetitosos o fins i tot perillosos per als depredadors. Imagineu-vos una trepitjada d’elefant! Aquest baix risc els permet invertir energia en la reparació del dany cel·lular i en la resistència a l'envelliment, cosa que condueix a una vida més llarga. El pardal, en canvi, viu en constant perill; les criatures petites i indefenses són preses fàcils per als depredadors, cosa que fa que una esperança de vida llarga sigui menys avantatjosa. En canvi, evolucionen per reproduir-se ràpidament, assegurant que els seus gens sobrevisquin fins i tot si els individus no ho fan. És un joc de números: com més descendència, més alta és la possibilitat que alguns arribin a l'edat adulta. Els depredadors juguen un paper crucial en l’equació de la duració de la vida. La pressió dels depredadors manté les poblacions de preses de vida curta controlades, evitant que explotin excessivament els recursos. Per contra, quan els depredadors disminueixen, les poblacions de preses poden augmentar, cosa que fa que més individus arribin a la vellesa, si no els mata una malaltia abans, clar. Imagineu-vos un món sense lleons: gaseles per tot arreu!

Tot i que la mida sovint juga un paper important en la durada de la vida d'una espècie, les estratègies de defensa també importen. Els porcs espins, tot i ser petits, tenen punxes que dissuadeixen els depredadors i viuen més temps. Per contra, els animals relativament grans, però lents, com els peresosos continuen sent vulnerables, cosa que posa de manifestat la complexa interacció entre la mida, la defensa i la durada de la vida.

A l'oceà, el joc és similar. Tenim "Matusalens" oceànics com el tauró de Groenlàndia, un depredador amb una esperança de vida que s'apropa als 500 anys. El seu metabolisme lent, el seu hàbitat glacial i la pell resistent contribueixen a la seva edat gairebé mítica. Després hi ha la cloïssa oceànica, un humil bivalve que ostenta el rècord de 507 anys. Imagineu-vos presenciant l'ascens i la caiguda dels imperis des de la comoditat de la vostra closca! A l'altre extrem de l'espectre, la vida pot ser breu a l'oceà; un exemple fascinant d'un animal marí amb una esperança de vida notablement curta és el gobi pigmeu (Eviota sigillata). Aquest petit peix de corall té el títol del peix amb l'esperança de vida més curta coneguda, registrant només quatre setmanes com a adult!

El plàncton pot no semblar un candidat principal per als estudis sobre l'envelliment. Les seves vides sovint breus, mesurades en dies o setmanes, semblen molt allunyades de les dècades que experimenten els humans. Tanmateix, sota la superfície dels seu mon minúscul, es despleguen fascinants històries d'envelliment, influenciades per un equilibri intricat entre la seva biologia interna i l'entorn ambiental en constant canvi.

Campions unicel·lulars

Per a innombrables procariotes i protists unicel·lulars, l'edat es compta per divisions, produint rèpliques clonals de la cèl·lula original. Podríem dir doncs que són immortals? No realment. En aquests organismes, l'envelliment també es manifesta com una disminució gradual de l'eficiència cel·lular. A mesura que es divideixen i es repliquen, components essencials com els pigments i els enzims poden desgastar-se o danyar-se. Els telòmers, els extrems protectors dels cromosomes, s'escurcen amb cada divisió, limitant potencialment la divisió posterior. Els factors ambientals juguen un paper crucial en aquest procés. L'escassetat de nutrients pot alentir la divisió cel·lular, allargant la durada de la vida però potencialment reduint la forma física general. Per contra, l'excés de nutrients pot accelerar la reproducció, cosa que condueix a un envelliment més ràpid i a taxes de mortalitat més elevades. La temperatura també exerceix una influència poderosa. Les aigües més fredes generalment alenteixen els processos metabòlics, cosa que condueix a una esperança de vida més llarga, mentre que els ambients més càlids poden portar aquests petits organismes als seus límits biològics. No obstant això, per a alguns tipus de plàncton unicel·lular, hi ha un gir inesperat que permet dividir-se més i contrarestar l'envelliment: l'intercanvi conjugal. Aquest procés, com una encaixada de mans cel·lular, permet als individus intercanviar material genètic, no per a la reproducció, sinó per al rejoveniment. Durant la conjugació, es poden substituir proteïnes i ADN danyats, cosa que restableix el rellotge de l'envelliment fins a cert punt. És una estratègia notable que posa de manifestat la interconnexió de la vida fins i tot en el món microscòpic.

image_18.png

El laberint multicel·lular

El zooplàncton pluricel·lular, els habitants animals del món del plàncton, presenta un panorama més complex de l'envelliment. Aquestes criatures diverses, que van des de copèpodes poc visibles fins a meduses gegants, tenen cossos multicel·lulars amb teixits i òrgans especialitzats. Per tant, la seva història d'envelliment no només implica la senescència cel·lular, sinó també la degeneració dels teixits, la disminució de la capacitat reproductora i fins i tot el declivi neuronal en algunes espècies.

Els estudis sobre copèpodes, per exemple, han revelat vincles entre l'envelliment i l'augment del dany oxidatiu, similar al que observem en animals més grans. A mesura que els copèpodes envelleixen, les seves cèl·lules s'enfronten a una càrrega creixent de molècules nocives anomenades espècies reactives d'oxigen. Aquests radicals lliures, com petits vàndals, danyen proteïnes, ADN i lípids, cosa que contribueix al declivi de la funció cel·lular i, en última instància, de la durada de la vida.

És interessant destacar que hi ha estudis que han demostrat que limitar la ingesta d'aliments en copèpodes pot conduir a una vida més llarga. Aquest fenomen, conegut com a restricció calòrica, sembla reduir la producció d'espècies reactives d'oxigen, mitigant l'estrès oxidatiu i alentit el procés d'envelliment. És com si en menjar menys, aquestes petites criatures conservessin recursos i invertissin en la reparació cel·lular, cosa que els permet envellir amb més gràcia.

Tot i que la reducció de la ingesta d'aliments ofereix beneficis per a la longevitat, també comporta desavantatges. La manca de suficient aliment pot comprometre la reproducció i la forma física en general, posant en perill la capacitat del copèpode de contribuir a la propera generació. Trobar el bon equilibri entre ingesta excesiva i fam es converteix en una estratègia de supervivència crucial.

La medusa immortal

Un cas molt particular dins del plàncton multicel·lular és el de Turritopsis dohrnii, la medusa que aparentment desafia la mort. A diferència dels seus col·legues mortals, la vida dels quals dura només unes setmanes o mesos, aquesta petita meravella té el potencial de viure per sempre, o almenys indefinidament. Quin és el seu secret? Doncs, la capacitat de rebobinar el rellotge, tornant d'un adult sexualment madur a un estadi de pòlip, convertint-se essencialment en biològicament immortal.

screenshot_2024-02-13_at_15.44.59.png

Imagineu una medusa, que batega amb gràcia per l'aigua, retrocedint sobtadament a la seva infància, desfent-se de la seva forma adulta i transformant-se en un pòlip petit agafat al substrat. Aquest escenari fantàstic no és ficció, sinó la realitat notable de T. dohrnii. Sota condicions estressants, com la fam o les lesions, aquesta medusa activa un procés anomenat transdiferenciació. Les cèl·lules especialitzades del seu cos adult es desdiferencien, perden la seva identitat adulta i es transformen de nou en cèl·lules mare plurifuncionals. A continuació, aquestes cèl·lules mare donen lloc a teixits completament nous, formant un nou pòlip i, essencialment, començant la vida de nou. Quan millora l'entorn, experimenta una altra transformació, madurant de nou en una medusa, llesta per reproduir-se i continuar la seva vida aparentment interminable.

Si bé T. dohrnii potser no és veritablement "immortal" –encara pot sucumbir a malalties o depredació en la seva etapa de pòlip– la seva capacitat de revertir l'envelliment la converteix en una meravella científica. Entendre els seus secrets podria desbloquejar claus sobre els processos fonamentals de l'envelliment i la regeneració. La investigació sobre aquesta fascinant criatura podria conduir potencialment al desenvolupament de teràpies per a malalties relacionades amb l'envelliment. Si podem comprendre com T. dohrnii reprograma les seves cèl·lules, potser podríem desenvolupar estratègies similars per reparar teixits danyats o fins i tot frenar l'envelliment en humans.

Encara ens falta molt per aprendre

Tornant a altres tipus de plàncton, la història de l'envelliment en aquest grup mai està aïllada. Cada organisme existeix dins d'una xarxa de factors ambientals, cadascun dels quals toca una nota distintiva en la simfonia de la vida. La temperatura, la disponibilitat d'aliments, els nivells d'oxigen i fins i tot la presència de depredadors contribueixen al tempo i el ritme de l'envelliment. Per exemple, l'augment de la temperatura, un tret distintiu del canvi climàtic, pot accelerar l'envelliment en algunes espècies de zooplàncton, alterant potencialment la dinàmica de les poblacions i l'estabilitat dels ecosistemes. A més, els canvis en les interaccions depredador-presa poden influir en la durada de vida a través de diversos mecanismes, com la resposta a l'estrès provocada per l'amenaça constant de ser devorat.

Si bé s'han fet progressos significatius en la comprensió de l'envelliment al plàncton, encara queden molts misteris: Com interactuen els diferents factors ambientals per modular la durada de la vida? Hi ha adaptacions específiques a cada espècie a l'envelliment? Posseeixen aquests organismes minúsculs mecanismes únics per a la reparació i el rejoveniment?

Respondre a aquestes preguntes té una gran importància, no només per comprendre les vides d'aquests éssers minúsculs, sinó també per aclarir qüestions fonamentals sobre l'envelliment de tots els organismes vius, inclosos nosaltres mateixos. En continuar desxifrant els secrets del temps dins del món del plàncton, obtenim una comprensió més profunda de la vida mateixa i, fins i tot, podem descobrir lliçons que ens poden guiar en el nostre propi viatge a través dels temps.